ESPN is van de sport. Niks meer, niks minder. Het mission statement van het televisiekanaal werd in de loop der jaren steeds korter, maar laat niets te raden: To Serve Sports Fans. Anytime. Anywhere. De interne cultuur: alles kan, maar succes vraagt om een permanente up-hill battle. Die instelling brengt het bedrijf wereldwijd in ontelbaar veel huishoudens, lineair en online.

Russell Wolff, verantwoordelijk voor de hele internationale markt, aarzelt om de term ‘over the top’ in de mond te nemen, hoewel het bedrijf inmiddels veel meer content online aanbiedt dan lineair. Hoe kan het ook anders, als je op een dag 25 basketballwedstrijden opneemt, waarvan je tv-zenders er toch echt maar een of twee kunnen uitzenden? De reden voor die aarzeling is kraakhelder: je spuugt niet in de hand waaruit je eet. De kabelinfrastructuur is voor ESPN een miljardenbron. Met zo’n ecosysteem ga je voorzichtig om. Bovendien heeft internet ooit de dramatische afslag genomen naar gratis. En dat probleem voelen we nog steeds. ‘We don’t want to change analogous dollars in digital pennies’, zegt Russell daarover.

En zo groeit ESPN in rap tempo uit tot dominante wereldspeler. Met een zware verankering in tv en radio, een brede range aan online kanalen, maar evenzo een mooi portfolio aan printmagazines. Want papieren magazines zijn ‘big amplifiers for great brands’ vindt Russell. En ook daar werden we het snel over eens.