“Woorden zijn achterhaald. De emoticon neemt het over”, zo menen digitale communicatiedeskundigen. Emoticons komen oorspronkelijk uit Japan. Ze worden daar emoji’s genoemd. Emoticons werden in de primitieve vorm vooral gebruikt om emoties kenbaar te maken via tekst. Een lachend gezichtje als je iets ‘vertelt’ met een glimlach en een huilend gezichtje als je verdrietig of teleurgesteld bent. De meest bekende emoticon is de smiley. Maar emoticons zijn inmiddels verder ontwikkeld dan gele rondjes met een gezichtje.

Vooral jongeren communiceren middels deze tekens. Zo ook mijn tienerdochter. Hele conversaties voert zij op deze manier met haar vriendinnen. Een foto van haar nieuwe kapsel wordt beantwoord met een hartje. En dat betekent niet dat de afzender verliefd op haar is maar dat deze persoon haar kapsel mooi vindt. Als een geplande afspraak niet doorgaat reageert ze met een gebroken hartje gevolgd door een huilend gezichtje. Iedereen begrijpt wat ze bedoelt. Woorden zijn hier overbodig.

Woorden vertellen bovendien niet altijd het hele verhaal. Woorden kunnen verkeerd geïnterpreteerd worden. Woorden tikken is soms ook gewoon te veel moeite. Helemaal nu tijd een schaars goed is door de vele dagelijkse digitale prikkels. Ook worden de devices en schermen die we gebruiken steeds kleiner. Het gevolg is dat we digitaal steeds meer gaan communiceren met andere content dan getypte woorden.

Als iets populair is onder jongeren dan duiken merken hier natuurlijk meteen op. Zo proberen ze mee te bewegen met deze lastig te bereiken doelgroep. Coca Cola was een van de eerste merken met branded emoticons. Coca Cola gebruikt, als universeel merk voor ‘happiness’, het universele icoon voor ‘happiness’ de smiley als url in een campagne. IKEA heeft een eigen set emoticons ontwikkeld, met uiteraard echte IKEA-iconen zoals de Zweedse balletjes. En ook Mentos heeft zijn eigen emoticon toetsenbord“A fresh way to express yourself”. Emoticons vormen een universele taal, een taal die iedereen op de wereld begrijpt en dat maakt het interessant voor merken.

Emoticons zijn inmiddels volledig geaccepteerd als universele taal. Maar zoals bij elke taal blijft er genoeg ruimte voor eigen interpretatie. Iedereen heeft wel een favoriete emoticon en gebruikt deze misschien op een totaal andere manier dan iemand anders. Zoals bij woorden kun je emoticons inzetten op een sarcastische of juist humoristische manier. Hoe beter je iemand kent, hoe beter je begrijpt wat diegene met die emoticon bedoelt.

Doordat merken eigen branded emoticons introduceren als alternatief op de standaard tekens, krijgen jongeren de kans nog meer hun eigen karakter uit te drukken. Zij kunnen emoticons gebruiken die net wat anders zijn en onderscheiden zich op die manier. Last van ‘reclame’ hebben zij daarbij niet. Als het ze al opvalt, dan vinden ze het juist een pre zich op deze manier aan het merk te verbinden.